This scanning electron microscope image shows SARS-CoV-2 (yellow) among human cells (pink). This virus was isolated from a patient in the U.S. (Color has been added to the image to better show the virus and its environment.)
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Un fenómeno que implica la rápida expansión de una enfermedad difícil de controlar

Se habla de pandemia cuando una enfermedad de origen vírico comienza a propagarse rápidamente por el mundo afectando a un número muy elevado de personas. Los medios para combatir un fenómeno de estas características son bastante limitados, por lo que es muy importante prevenir para actuar a tiempo.

1 ¿Qué es?

Una pandemia es una enfermedad producida por un virus nuevo y desconocido hasta el momento, generalmente de origen animal, que pasa a los seres humanos y que se propaga rápidamente de un lugar a otro, contagiando a un elevado número de personas y produciendo la muerte a un número igualmente elevado de las mismas.

2 Alto grado de contagio.

Una de las características que mejor definen a una pandemia es la gran facilidad con la que la enfermedad se contagia y pasa de una persona a otra. Este alto grado de contagio propicia dos cosas. La primera es que el número de personas infectadas por el virus en cuestión crece muy rápidamente, y la segunda es que el número de países que se ven afectados crece igualmente rápido.

3 ¿Por qué se contagia tan rápidamente?

Al tratarse de un virus de origen animal, la mayoría de los seres humanos carecen de las defensas necesarias para combatirla, lo que propicia su rápida propagación. Irónicamente, las personas que más en contacto están con la especia animal de la que haya brotado el virus son las que más preparadas están para hacer frente a la enfermedad, ya que han desarrollado las defensas necesarias para hacerle frente

4 ¿Qué se puede hacer para luchar contra una pandemia?

Al tratarse de una enfermedad vírica, harían falta varios meses, por lo menos, para desarrollar una vacuna que pudiese inmunizar a la gente frente al virus que causa la enfermedad. Por ello, el mejor remedio es la prevención. Es de vital importancia localizar a tiempo el foco en donde se inicia una pandemia para así poner en marcha una serie de protocolos que permitan aislar la zona y frenar la expansión de la misma.

5 Niveles de alerta.

La OMS (Organización Mundial de la Salud), en un intento de planificar y organizar la respuesta a un posible brote pandémico, ha establecido seis niveles de alerta:

-Nivel 1: Se constata la existencia de un virus potencialmente peligrosos para los seres humanos, pero éste todavía circula exclusivamente entre los animales.

-Nivel 2: Se constata algún caso de contagio del virus de animales a personas, pero de manera aislada.

-Nivel 3: El virus comienza a contagiarse de personas a persona. Aún así, todavía se trata de casos aislados.

-Nivel 4: Se generaliza la transmisión del virus de persona a persona, llegando a generar pequeños brotes de considerable importancia en determinadas regiones del mundo. Cuando se alcanza este nivel, el riesgo de sufrir una pandemia mundial comienza a ser considerable.

-Nivel 5: Continúa la propagación del virus entre seres humanos, viéndose afectados en este momento por lo menos dos países de una misma región. Cuando se llega a este nivel, el riesgo de llegar a una pandemia mundial se vuelve muy alto.

-Nivel 6: Se alcanza la fase pandémica plena. El virus se propaga rápidamente, afectando a un número cada vez mayor de personas en un número cada vez mayor de países.

6 Pandemias históricas

La historia nos ha dejado varias pandemias, todas ellas afectando a un vasto número de personas con enfermedades como la viruela, la difteria, la tuberculosis o la gripe.

-La peste negra, que azotó Europa a mediados del siglo XIV. Esta pandemia se originó en Asia, y de ahí llegó a Europa cruzando el Mediterráneo. Se estima que la peste negra acabó con unas 20 millones de personas.

-La gripe española. Una pandemia cuyo origen nunca llegó a localizarse y que llegó a acabar con la vida de unas 25 millones de personas en lugares tan distantes como EE UU, Reino Unido y la India.

-El SIDA (síndrome de inmunodeficiencia adquirida). Una de las grandes pandemias de finales del siglo XX, esta enfermedad vivió su periodo de máxima expansión en los años ’80. El SIDA es una enfermedad de transmisión sexual y se estima que ha acabado con la vida de entre 20 y 25 millones de personas en todo el planeta.

Cómo sobrevivir a una pandemia de gripe aviar

Una pandemia es el brote de una enfermedad contagiosa grave, y las autoridades de la salud pública han indicado recientemente que podríamos estar más cerca de otra pandemia de lo que lo hemos estado desde 1969, cuando la gripe de Hong Kong mató hasta 750 000 personas a nivel mundial. Aquí se muestran una serie de maneras simples de mantenerte a salvo.

Pasos

  1. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 1
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    No cuentes con que una vacuna esté disponible. La vacuna contra la gripe que se utiliza ahora para la gripe estacional no funcionará contra la gripe aviar. Las cepas nuevas del virus requieren de vacunas nuevas, y puede tomar meses o años desarrollarlas e incluso más tiempo producirlas y distribuirlas a gran escala.
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    Mantente informado. De presentarse cualquier tipo de pandemia, la Organización Mundial de la Salud (OMS), los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CCPEEU) y otras organizaciones gubernamentales y no gubernamentales proveerán información acerca de la propagación de la enfermedad, además de noticias acerca de las vacunas u otros medicamentos, consejos para mantenerse a salvo y avisos de seguridad para viajeros. La OMS y los CCPEEU, además de otros gobiernos nacionales, ya tienen sitios web listos para proporcionar al público información de planificación útil. Los periódicos y los anuncios por televisión y radio también ayudarán a diseminar advertencias y consejos de vital importancia.
  3. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 3
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    Ponte la vacuna anual contra la gripe. Mientras que la vacuna actual no te protegerá de la gripe aviar u otra cepa “nueva” del virus, esta puede ayudarte a mantenerte sano (al protegerte de algunas cepas del virus de la gripe), lo que a su vez podría ayudar a tu cuerpo a combatir mejor el virus si llegarás a contagiarte.
  4. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 4
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    Ponte una vacuna contra la neumonía. En pandemias de la gripe anteriores, muchas víctimas sucumbieron infecciones secundarias de la neumonía. Mientras que la vacuna contra la neumonía no protege contra todo tipo de neumonía, puede aumentar tus probabilidades de sobrevivir a la pandemia. La vacuna se recomienda en especial a las personas mayores de 65 años o aquellas que sufren de enfermedades crónicas como la diabetes o el asma.
  5. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 5
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    Si lo recomienda un profesional de la salud o el gobierno, usa medicamentos antivirales. Dos medicamentos antivirales, el Tamiflu y la Relenza (Zanamivir), han mostrado tener el potencial de prevenir y tratar de forma efectiva la gripe aviar. Estos dos están disponibles solo bajo receta médica y es probable que solo sean efectivos si se toman antes del contagio o poco después de este. Cabe resaltar que se necesitan más estudios para determinar qué tanto funcionan estos medicamentos contra la gripe aviar. Además, las mutaciones en el virus de la gripe aviar podrían hacer que con el tiempo ya no sean útiles.
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    Lávate las manos con frecuencia. Lavarse las manos podría ser la defensa más poderosa contra la gripe aviar y muchas otras enfermedades contagiosas. Si se desata una pandemia, debes de lavarte las manos varias veces al día. Asegúrate de usar la técnica apropiada para lavarte las manos..

    • Utiliza un desinfectante a base de alcohol. Debido a que probablemente no sea posible lavarte las manos cada vez que toques algo que podría portar el virus, debes de llevar contigo en todo momento un desinfectante de manos a base de alcohol. Estos desinfectantes vienen en toda una variedad de formas, y se pueden usar cada vez que necesites un retoque rápido. Sin embargo, ten en cuenta que utilizar estos desinfectantes no reemplaza el lavarse bien las manos, y que solo se deben de usar como un suplemento al lavado de manos.
  7. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 7
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    Evita estar expuesto a aves infectadas. Hasta ahora, la única manera documentada de contagiarse con gripe aviar es entrar en contacto con aves y productos avícolas infectados, y esta forma de contagio seguirá ahí a pesar de que el virus mute de una forma en que el contagio entre personas se vuelva la amenaza más grande. Evita manipular aves salvajes, y trata de que los animales domésticos (como los gatos caseros) entren en contacto con aves. Si trabajas cerca de aves vivas o muertas (por ejemplo, en una granja o una fábrica de procesamiento de productos avícolas), toma tus precauciones, tales como usar guantes, respiradores y mandiles de seguridad. Cocina bien las aves, a 74 °C durante toda la cocción, y haz uso de los métodos apropiados del manejo de comida, ya que de esta forma te protegerías de otras amenazas, tales como la salmonella. Cocinar bien mata el virus de la gripe aviar.
  8. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 8
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    Practica el aislamiento social. La manera más efectiva de prevenir el contagiarse con la gripe aviar es el evitar estar expuesto a personas infectadas. Desafortunadamente, no es posible identificar quién está infectado y quién no, ya que para el momento en que aparecen los síntomas, la persona ya es contagiosa. El aislamiento social, el limitar expresamente el contacto con otras personas (en especial grupos grandes), es una precaución razonable en caso se dé una pandemia.

    • Quédate en casa y falta al trabajo. Si estás enfermo o si otras personas están enfermas en tu lugar de trabajo, debes de alejarte de tu lugar de trabajo aún si no hay una pandemia. Dado a que la gente en general se infecta y contagia antes de mostrar síntomas es esencial que durante una pandemia te apartes de sitios como tu lugar de trabajo, donde hay una gran probabilidad de estar expuesto a una persona infectada.
    • Trata de trabajar desde casa. Una pandemia puede durar meses o incluso años, y las olas de brotes locales pueden durar semanas, así que no es posible que solo te tomes unos días de descanso por enfermedad para protegerte de una infección en el lugar de trabajo. De ser posible, trata de acordar trabajar desde casa. Hay una variedad impresionante de trabajos que se pueden realizar desde lejos y los empleadores muy posiblemente estarán dispuestos (o incluso obligados) a intentar esto si se desata una pandemia.
    • Mantén a los niños lejos de la escuela. Todo padre sabe que los niños se contagian con todo tipo de enfermedades en la escuela. La gripe aviar es una que con certeza no quieres que se contagien.
    • Evita el transporte público. Los buses, los aviones, los barcos y los trenes ubican números grandes de personas en espacios reducidos. El transporte público es el medio ideal para la diseminación extensa de enfermedades contagiosas.
    • Aléjate de los eventos públicos. Durante una pandemia, los gobiernos podrían cancelar los eventos públicos, pero aun si no lo hacen, probablemente debas alejarte de ellos. Cualquier reunión grande de gente en espacios reducidos es una situación de alto riesgo.
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    Ponte un respirador. El virus de la influenza se puede propagar por el aire, así que en caso ocurra una pandemia es buena idea usar protección para evitar inhalar el virus si estás en un lugar público. Mientras que las mascarillas solo previenen que quien las usa propague gérmenes, los respiradores (que a menudo lucen como mascarillas) protegen a quien las usa de inhalar gérmenes. Puedes comprar respiradores descartables u otros reutilizables con filtros intercambiables. En Estados Unidos, solo se deben usar respiradores certificados por el Instituto Nacional de Salud y Seguridad Laboral etiquetados “Aprobado por NIOSH”, “N95”, “N99” o “N100”, ya que estos ayudan a proteger contra la inhalación de particular muy pequeñas. Los respiradores solo proveen protección cuando se colocan correctamente, así que asegúrate de seguir las instrucciones al pie de la letra: deben de cubrir la nariz y no deben de haber espacios entre la máscara y el lado de la cara.
  10. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 10
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    Ponte guantes quirúrgicos. Lo guantes pueden prevenir que los gérmenes lleguen a tus manos, donde pueden absorberse a través de heridas o esparcirse a otras partes del cuerpo. Los guantes quirúrgicos de látex o nitrilo, o los guantes de goma para trabajo pesado se pueden usar para proteger las manos. Debes quitarte los guantes si se rompen o dañan, y lavarte bien las manos luego de quitártelos.
  11. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 11
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    Protege tus ojos. La gripe aviar se puede propagar si gotitas contaminadas (por ejemplo, las de un estornudo) entran en contacto con los ojos. Ponte guantes o gafas para evitar que esto ocurra, y evita tocarte los ojos con las manos o materiales potencialmente contaminados.
  12. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 12
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    Deshazte apropiadamente de materiales potencialmente contaminados. Los guantes, las máscaras, los pañuelos de papel y otros riesgos biológicos en potencia deben de manejarse con cuidado y desecharse apropiadamente. Coloca estos materiales en contenedores aprobados para riesgos biológicos o séllalos en bolsas de plástico etiquetadas claramente.
  13. Imagen titulada Survive a Bird Flu Pandemic Step 13
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    Prepárate para una interrupción de los servicios. Si se desata una pandemia, muchos de los servicios básicos que damos por sentados, tales como la electricidad, el teléfono y el tránsito, podrían interrumpirse temporalmente. El absentismo extendido de los empleados y la cantidad masiva de muertes puede forzar a cerrar todo desde la tienda de la esquina hasta los hospitales.

    • Siempre ten guardada una pequeña cantidad de dinero, ya que los bancos podrían cerrar y los cajeros automáticos podrían estar fuera de servicio.
    • Habla acerca de las preparaciones de emergencia con tu familia. Idea un plan para que los niños sepan qué hacer y a dónde ir en caso estés incapacitado o mueras, o si los miembros de la familia no se pueden comunicar entre sí.
    • Aprovisiónate de lo necesario. En el mundo moderno, al menos, la escasez de comida y la interrupción de los servicios probablemente no dure más de una o dos semanas cada vez. Aun así, es primordial estar preparado para esa clase de situación.
      • Almacena un suministro de agua para dos semanas para cada persona en casa. Almacena al menos 4 litros para cada persona por día en contenedores trasparentes de plástico.
      • Almacena un suministro de comida para dos semanas. Opta por alimentos no perecibles que no necesiten cocinarse ni de mucha agua para prepararse.
      • Asegúrate de que tienes un suministro apropiado de medicamentos imprescindibles.
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    En cuanto se presenten síntomas, busca ayuda médica. La eficacia de los medicamentos antivirales disminuye conforme la enfermedad avanza, así que un tratamiento médico inmediato es vital. Si alguien con quien has tenido contacto cercano se contagia, asegúrate de buscar ayuda médica aun si no muestras ningún síntoma.

Consejos

  • Quítate los guantes de adentro para afuera, de forma que la parte exterior contaminada del guante quede contenida en el guante volteado hacia afuera.
  • Lavarse constantemente las manos puede prevenir la propagación de enfermedades, pero no si tocas objetos contaminados justo después de lavarlas. Usa papel toalla para cerrar el grifo y para tocar las manijas de las puertas.
  • No es buena idea viajar durante una pandemia. Evita viajar a menos que sea absolutamente necesario, como es el caso de buscar atención médica.
  • A pesar de que las autoridades de la salud indican que la gripe aviar es la candidata principal a ser la próxima pandemia, hay una gran cantidad de enfermedades contagiosas que se pueden propagar en proporciones pandémicas. En el pasado, el mundo ha presenciado pandemias de peste bubónica, cólera, tuberculosis y tifoidea, por ejemplo, y la crisis actual de SIDA también puede ser reconocida como pandémica, dado a que la enfermedad se ha propagado a nivel mundial y afecta a casi el 25% de la población en algunas zonas. La mayoría de las precauciones que se detallan arriba también se pueden aplicar a cualquier pandemia.
  • Puede que notes que tener puesta una máscara hace más difícil el respirar. De hecho, las personas con asma y otros problemas respiratorios podrían no ser capaces de usar máscaras de forma constante. Incluso para aquellos que no tienen estos problemas, las máscaras pueden hacer que se sientan sin aliento cuando suben colinas y realizan otras acciones extenuantes. Sin embargo, recuerda que si te sacas la máscara o te la pones mal, no sirve de nada. Simplemente anda más lento y acostúmbrate a hacer el esfuerzo extra para respirar.
  • Es primordial el enseñarle los pasos anteriores a tus hijos también. En la escuela, los niños promueven la propagación de la enfermedad porque están en espacios reducidos con otros niños y porque suelen ser menos limpios que los adultos.
  • Cúbrete la nariz con un pañuelo cuando estornudes, y usa pañuelos desechables (en lugar de pañuelos de tela).
  • Empieza a prepararte desde ahora para asegurarte de que tengas los ahorros necesarios en caso de que una pandemia te obligue a perder una gran cantidad de trabajo.
  • Los guantes de algodón se pueden colocar debajo de los guantes médicos para prevenir la dermatitis, una enfermedad de la piel que puede aparecer luego de uso prolongado de guantes de látex o nitrilo.

Advertencias

  • La Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos recientemente emitió advertencias a diversas compañías que ofrecían tratamientos o medicamentos preventivos contra la gripe aviar falsos. Lo que estos productos aseveran no tiene fundamentos científicos, y su uso puede llevar a la gente a tener un sentimiento falso de seguridad. De presentarse una pandemia, anticipa la aparición y proliferación de medicamentos falsos.
  • Es probable que los medicamentos antivirales sean escasos en los primeros meses de la pandemia y que una vacuna (una vez que se desarrolle una) también escasee. Es imperativo que estos medicamentos se distribuyan primero a los profesionales médicos, servicios de emergencia y otros que puedan estar en un riesgo particularmente alto.
  • Como todo medicamento, los medicamentos antivirales pueden tener efectos secundarios graves y no se deben tomar a menos que sea bajo la prescripción de un profesional de la salud. Recientemente, por ejemplo, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos advirtió que las personas que toman Tamiflu deben de monitorearse en búsqueda de comportamiento anormal luego de que hubiera más de cien reportes de delirio y alucinaciones en niños que tomaron el medicamento.

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